Geschiedenis van Orlando

Ongeveer 10.000 jaar geleden woonde in en rond het gebied van Orlando Indiaanse stammen die zichzelf de Creek en de Seminole noemden. Er zijn nog maar heel weinig bewijzen van hun bestaan, behalve bij het meer Lake Gatlin.

De moderne geschiedenis van Orlando begon in 1838, toen de oorlog van de Amerikanen met de Seminole stammen op het hoogtepunt was. Het leger bouwde in dat jaar in het zuiden van het hedendaagse Orlando Fort Gatlin. Twee jaar later is er een klein dorp ontstaan rond het fort, Jernigan genoemd, naar de eerste familie die zich daar definitief gevestigd had.

Toen de nederzetting zich ontwikkelde werd de plaats omgedoopt tot Orlando. Er zijn verschillende legendes over hoe deze naam tot stand is gekomen. Zo kan het zijn dat een zekere rechter, James Speer, de naam heeft overgenomen van een man die voor hem werkte, of dat hij hem heeft bedacht aan de hand van Shakespeares beroemde verhaal ‘Wat u wilt’.

Ook is er een derde verhaal waarin wordt verteld over een zekere mijnheer Orlando, die tijdens zijn reis begraven werd op de plek van de stad. Men sprak daarna over: ‘Daar ligt Orlando.

De meest geaccepteerde theorie is dat er een groep soldaten tijdens de oorlog met de Seminole stammen zich ergens te rusten had gelegd voor de nacht. De man die op wacht stond, Orlando Reeves, zag plotseling verdachte boomstammen in het water naderbij komen. Hij zag in dat dit Seminole krijgers in vermomming waren en begon te schieten. Helaas werd soldaat Reeves gedood door Indiaanse pijlen, hoewel de aanval succesvol werd afgeslagen. Orlando Reeves werd eervol begraven bij Lake Eola en uiteindelijk werd de stad naar hem vernoemd.

Aan het eind van de 18de eeuw waren de voornaamste industrieën in Orlando de veefokkerij, citrusvruchten- en katoenplantages. Om deze producten te kunnen exploiteren werd de vraag naar een beter transportsysteem steeds groter en in 1881 kreeg de stad haar eerste spoorlijnen. Hierdoor groeide de bevolking ineens en de stad kreeg meer betekenis en een betere infrastructuur. Vanaf dat moment kwamen er ook steeds meer toeristen om er te genieten van de heerlijk zonnige zomers.

In 1894 vond er een lokale ramp plaats toen een strenge vorst alle citrusvruchtbomen van Orange County vernietigde. Een enorm financieel verlies was het gevolg en vele mensen raakten aan de bedelstaf. Pas decennia later was de regio deze klap te boven.

Daarna ging het ook weer snel economisch beter en aan het begin van de 20ste eeuw groeide Orlando uit tot een grote stad met grote publieke gebouwen. Tijdens de Grote Depressie in de jaren ’30 begon Orlando juist met de bouw van een nieuw vliegveld, een groot sportstadion en startte met de aanleg van meerdere parken. Daardoor ontstonden veel nieuwe banen, waardoor de stad in verhouding de crisis prima aankon.

Na de Tweede Wereldoorlog kwam er een nieuwe uitbarsting op het gebied van stadsuitbreiding. Er werden nieuwe wijken, wegen en winkelcentra gerealiseerd. Orlando bloeide door al deze werkgelegenheid als nooit tevoren. Er kwamen ook steeds meer universiteiten en opleidingscentra in de stad, waardoor de bevolking exponentieel toenam.

De bouw van het familiepark of Walt Disney World in 1971 zorgde opnieuw voor een bouw-spurt. Hotels, restaurants, appartementen en commerciële en financiële bedrijven werden in een enorm tempo opgericht om het toerisme aan te trekken en tevreden te houden.

Inmiddels heeft de stad naast een bloeiende toeristische industrie, ook een steeds grotere vinger in de pap op het gebied van technologie en software ontwikkeling. Zo groeide een ooit wat saai provinciestadje uit tot één van de meest bezochte en moderne steden ter wereld.