Vuurland

Als we de Straat van Magallanes oversteken komen we in ‘Tierra del Fuego’ (Vuurland). Vuurland is een groep van honderden eilanden, waarvan het grootste Isla Grande is, het enige eiland dat intensief in gebruik genomen is. Isla Grande is voor ongeveer twee derde Chileens, de rest is van Argentinië. De weinig natuurlijke grens Chili/Argentinië wordt gevormd door een kaarsrechte lijn langs de 68°36’ meridiaan over Isla Grande. Op Isla Grande liggen vijf nederzettingen, verbonden door grindwegen, met aan het eindpunt van de weg naar het zuiden het Argentijnse Ushuaia, de zuidelijkste stad ter wereld. De Vuurlanders noemen zichzelf bij voorkeur ‘Fueguinos’, en geen ‘Patagónicos’, want bij de Straat van Magallanes vindt men dat Patagonië eindigt.

Vuurland is landschappelijk gezien een voortzetting van het vasteland: de ruige bergen in het westen zijn een voortzetting van de Andes en de boomloze Vuurlandse steppe in het noorden en oosten een vervolg van de Patagonische steppe. Vuurland is in het zuidwesten dicht bebost. Vooral de bosrijke streek rond Ushuaia is schitterend. Tegenover Ushuaia aan de overkant van het Beaglekanaal ligt nog Puerto Williams op het Chileense Isla Navarino, dat in een vrijwel ongerepte staat verkeert met dichte bossen en spitse bergen. Puerto Williams (dat de naam stad niet waard is) zouden we het ‘zuidelijkste dorp op aarde’ kunnen noemen.