Zuidelijk Patagonië en Vuurland: Magallanes

Zuidelijk Patagonië (de gebieden ten noorden van de Straat van Magallanes) en Chileens Vuurland (de eilanden aan de overzijde van de Straat van Magallanes tot Kaap Hoorn) vormen samen Chili’s laatste of XIIe Región: Magallanes y Antarctica Chilena, of ‘El Gran Sur’ (het Grote Zuiden).

Zoals de naam al doet vermoeden claimt Chili ook een enorm stuk van Antarctica (in strijd met het internationale Zuidpoolverdrag). Overigens wordt vrijwel hetzelfde gebied ook nog eens door zowel Argentinië als Engeland opgeëist. Het hele gebied langs de Straat van Magallanes is in Chileense handen, en het is de enige plek waar Chili (via een zeer smalle strook land) tot aan de Atlantische Oceaan doorloopt bij Punta Dungenes. Argentinië is hier dus even onderbroken.

De Región de Magallanes heeft slechts 162.000 inwoners (1990), van wie het merendeel in Punta Arenas woont. Verder is dit gebied buiten de steden grotendeels leeg en verlaten, met ver van elkaar verwijderd op de steppe enkele grote ‘estancias’ of schapenfarms (buiten de steden slechts 17.000 inwoners op een gebied zo groot als België!). De Región Magallanes is verdeeld in vier dunbevolkte provincies rond de enige steden:

• Provincia de Magallanes, rond Punta Arenas.
• Provincia de Ultima Esperanza (de Laatste Hoop) rond Puerto Natales.
• Provincia de Tierra del Fuego (Vuurland) rond Porvenir.
• Antártica Chilena met Puerto Williams.
• ‘Tierra del Fuego’ (Vuurland) is voor een derde deel Argentijns. Op Argentijns Vuurland ligt de grootste van de vijf nederzettingen van Vuurland: Ushuaia, de ‘zuidelijkste stad op aarde’.

Zuidelijk Patagonië en Vuurland lijken in veel opzichten op noordelijk Patagonië door de leegte en de enorme stukken wildernis. Al decennia lang worden reizigers van over de hele wereld aangetrokken door de imposante natuur van Magallanes en de magische sfeer van ‘Tierra del Fuego’, dat het barre ‘einde van de wereld’ zou zijn met z’n stormachtige en gevaarlijke zeestraten van Kaap Hoorn. Vuurland maakte op mij echter een lieflijke indruk met de bloemrijke landschappen rond de baai bij Ushuaia, maar ik had het geluk hier windstil weer en temperaturen van 25 °C aan te treffen, een zeldzaamheid. Een groot deel van dat magische Vuurland en Zuidelijk Patagonië, namelijk de hele westelijke eilandenarchipel, met ijskappen, fjorden en regenwoud, heeft een groot deel van het jaar ruig weer en is vrijwel ontoegankelijk.