Centraal-Chili en Santiago

Het bruisende hart van Chili wordt gevormd door de 600 km lange Centrale Vallei, het dichtst bevolkte deel van het land met de voornaamste industrie, landbouwgebieden en de meerderheid van Chili’s bevolking. Midden in de Centrale Vallei, ingesloten tussen het kustgebergte aan de ene kant en de hoge Andes aan de andere kant, ligt de hoofdstad Santiago de Chile, de spil van het land. Naast Santiago liggen in Centraal-Chili ook de grote havensteden Valparaíso en Concepción, de oude hoofdstad van het land.

Onder het in dit hoofdstuk beschreven Centraal-Chili vallen de regiónes (en hun hoofdsteden) V Valparaíso (Valparaíso), VI O’Higgins (Rancagua), VII Maule, (Talca), VIII Bio-Bio (Concepción), en de aparte región Metropolitana de Santiago. Centraal-Chili wordt in het noorden begrensd door de Rio La Ligua, waar onder de uitgestrekte woestijnen van het noorden voor het eerst weer loofbossen in het landschap verschijnen. De zuidgrens van de streek wordt gevormd door de rivier Bio, die lange tijd de grens van Chili vormde met het bosrijke, door de Mapuche-indianen verdedigde zuiden. De landschappen van de vruchtbare en uitgestrekte Centrale Vallei zijn minder spectaculair dan het ruige noorden of ongerepte zuiden, maar bezitten met hun aarden wegen en door eucalyptussen, populieren en cipressen omzoomde velden een landelijke charme, die herinneringen oproept aan ‘vergane tijden’. Veel van de oude koloniale landbouwposten en haciënda’s zijn nu de industriële en landbouwsteden Rancagua, Talca, en Chillán. Midden-Chili is een gebied met historische steden en haciënda’s uit de koloniale tijd en met rijke tradities. Een belangrijke rol in die tradities spelen de ‘Huasos’, de Chileense ‘cowboys’, die tijdens rodeo’s hun paardrijkunsten aan het publiek tonen. Van traditionele runderteelt heeft de Centrale Vallei zich tot een modern landbouwgebied ontwikkeld met fruitexport over de hele wereld. En in een heerlijk mediterraan klimaat worden hier de lekkerste wijnen geproduceerd.